A no ser que Si todavía ha caminado por un glaciar, es posible que desee subir allí pronto. Los glaciares de alta montaña del mundo se están derritiendo más rápido de lo que se pensaba. Desde 2015, han estado perdiendo casi 300 mil millones de toneladas de hielo al año. Si esa tasa de fusión persiste, muchos podrían desaparecer por completo a mediados de siglo, según un nuevo estudio completo publicado hoy.

Investigadores de Canadá, Francia, Suiza y Noruega pasaron 20 años recopilando imágenes de satélite capturadas por una cámara especial en un satélite de la NASA llamado Terra. El dispositivo, llamado ASTER por Radiómetro de Reflexión y Emisión Térmica Avanzada del Espacio, ha capturado imágenes de más de 210.000 glaciares en todo el mundo y fotografiado cada uno con dos lentes separados para crear vistas tridimensionales de sus características superficiales. El estudio descartó las enormes capas de hielo que cubren Groenlandia y la Antártida y están siendo estudiadas por otros equipos de científicos.

El nuevo análisis, publicado hoy en la revista naturalezaencontró que los glaciares perdieron 227 mil millones de toneladas de hielo por año entre 2000 y 2004. Sin embargo, entre 2015 y 2019 esa tasa aumentó a 298 mil millones de toneladas por año, un cambio que los autores del estudio atribuyen a las temperaturas más cálidas y al aumento de las precipitaciones. En conjunto, este agua de deshielo que fluye por ríos y océanos representa aproximadamente una quinta parte del aumento observado en el nivel del mar durante los últimos 20 años.

Y el problema no es solo el aumento del nivel del mar, aunque es un problema importante que amenaza el bienestar de los residentes de los estados costeros como Indonesia, Bangladesh, Panamá, los Países Bajos y algunas partes de los Estados Unidos. En algunas regiones del interior, millones de personas dependen de la nieve derretida para obtener agua limpia. En los años en que no hay mucha nieve, los glaciares proporcionan una fuente de agua de reemplazo. Esto es especialmente cierto para partes de los Andes, el Himalaya y Alaska. «Proporcionan agua fría y abundante para muchos sistemas en todo el mundo», dice Brian Menounos, profesor de ciencias de la tierra en la Universidad del Norte de Columbia Británica y autor del nuevo estudio. «Tan pronto como estos glaciares desaparecen, ya no tienes esta capacidad de amortiguación».

Menounos dice que los estudios previos sobre el derretimiento de los glaciares requirieron menos mediciones tanto en el espacio como en el tiempo, lo que generó cierta incertidumbre sobre cuánto se estaban reduciendo realmente los glaciares. Usando imágenes satelitales detalladas, dijo: «Hemos demostrado que nuestras estimaciones han reducido significativamente la incertidumbre». Para obtener los números de los 211.000 glaciares, se necesitó una supercomputadora en la Universidad del Norte de Columbia Británica casi a tiempo completo durante un año.

El nuevo análisis advierte sombríamente sobre el futuro, dice Jonathan Bamber, profesor de geociencias en la Universidad de Bristol que no participó en el estudio. «Esta es la evaluación más completa, detallada y exhaustiva de la pérdida de masa glaciar global en el siglo XXI jamás realizada», escribió en un correo electrónico a WIRED. «El nivel de detalle de los resultados nos permite ver cambios en glaciares individuales en todo el mundo por primera vez».

Según Bamber, el análisis muestra que algunas regiones montañosas de baja altitud perderán sus glaciares por completo para 2050 si la tendencia continúa. «Si bien los resultados y el trabajo son impresionantes, el titular es bastante sombrío», continuó Bamber. «Los glaciares están desapareciendo, con profundos efectos en los recursos hídricos, los peligros naturales, el aumento del nivel del mar, el turismo y los medios de vida locales».

Los autores del estudio están de acuerdo, y Menounos dijo que es probable que algunas áreas, como Cascades y el Parque Nacional Glacier en Montana, estén libres de hielo para mediados de siglo. «Véala mientras pueda», insta.