«Creo que el riesgo de incendios forestales será lo más alto posible este año», agrega Swain. «Y eso es bastante alarmante considerando lo que hemos visto en los últimos años».

En 2019, el incendio de Kincade quemó casi 80,000 acres al norte de San Francisco, y en 2020, una rara tormenta de verano desató cientos de llamas que cubrieron el norte de California con humo. «Este año, debido a la falta de lluvia y la cantidad de combustible muerto que quedó de los años de sequía, California todavía está expuesta a una temporada de incendios diferente, si no peor, que la del año pasado», dice Jon Heggie. Departamento de Silvicultura de California y Comandante del Batallón de Seguridad contra Incendios, también conocido como CalFire.

Si la vegetación ya está tan seca, los encendidos accidentales pueden convertirse en grandes llamas. Pero la peor temporada de incendios del estado generalmente no llega hasta el otoño, cuando los vientos estacionales se abren paso y los incendios forestales avanzan a velocidades increíbles. Esto fue lo que hizo que la fogata de 2018 fuera tan mortal: los vientos aceleraron el fuego a través de la vegetación críticamente seca con tanta rapidez que muchos en la ciudad de Paradise no pudieron escapar. Murieron 85 personas.

Foto: Bryant Baker

Hay un aspecto frustrante y a menudo trágico de la ciencia del fuego y la predicción de la probabilidad de igniciones: investigadores como Clements pueden usar chamise y modelos atmosféricos para advertir Cuándo Las condiciones para un incendio descontrolado en California están maduras, pero no se pueden decir Dónde estallará. En 2018, dijo Clement, el combustible seco y los fuertes vientos predijeron que el riesgo de incendio justo antes del fuego del campamento era muy alto. «Sabía el día anterior que iba a haber un gran incendio», dice. «Simplemente no sabíamos dónde estaría».

La empresa de servicios públicos Pacific Gas & Electric se declaró culpable de homicidio involuntario en relación con el incendio y admitió que su equipo lo había provocado. De acuerdo con la Los Angeles TimesLa empresa de servicios públicos tuvo la opción de iniciar lo que se conoce como PSPS (Corte de energía por motivos de seguridad pública) para apagar estos dispositivos, pero no lo hizo. Desde entonces, PG&E se ha comprometido a mejorar este programa de PSPS.

Parte de la decisión del PSPS es predecir el viento y la humedad. La otra parte es chamise: los equipos de PG&E prueban las instalaciones en ubicaciones en todo el norte de California. Todos estos datos se incorporan a un Índice de Potencial de Incendio (FPI), que los empleados de la empresa de servicios públicos calculan diariamente y pronostican durante tres días para sus áreas. «Nuestro FPI es muy sensible a los cambios en la humedad de los combustibles vivos», dijo Richard Bagley, meteorólogo jefe de PG&E. «Así que es muy importante para nosotros acertar la pieza del rompecabezas».

El cambio climático, por supuesto, complica este rompecabezas y empeora la crisis de los incendios forestales en California. Las lluvias llegan más tarde en el año, lo que significa que los vientos estacionales tienen más tiempo para provocar incendios en un paisaje que se ha deshidratado desde la primavera. Y, en general, una atmósfera más cálida y seca absorberá más agua de las plantas. Chamise cuenta la historia de un estado que lucha contra los trastornos climáticos. «Cuando piensas en el cambio climático y los incendios forestales, todo se trata de la humedad del combustible», dice Clements. «Nos secamos más, por lo que estamos extrayendo más humedad de estas plantas y forzando menos humedad del suelo».

«Las huellas dactilares del cambio climático», añade Clements, «están por todas partes».


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