Ambas expediciones recopilarán datos ambientales básicos sobre los tipos de organismos marinos que viven en el fondo del mar, la composición y química de los sedimentos del fondo y el flujo de corrientes submarinas a diferentes profundidades. El conocimiento de estas medidas de control es importante para determinar si dicha degradación puede llevarse a cabo sin destruir el hábitat submarino.

«Nuestro objetivo es averiguar cuánto sedimento eliminará la cosechadora junto con los nódulos», dice Matthias Haeckel, bioquímico marino del Centro GEOMAR Helmholtz de Investigación Oceánica en Kiel, quien coordina la revisión ambiental de las actividades de GSR para un proyecto llamado Impacto Minero. «Eso nunca se ha hecho».

Las nubes de sedimento pueden dañar a las criaturas que habitan en el fondo, como las esponjas y los corales, que forman la base de la cadena alimentaria en el ecosistema de las profundidades marinas. Cuando el grano flota en el agua, también puede afectar a los peces y otras especies marinas. Haeckel y su equipo tienen alrededor de 50 tipos diferentes de sensores para medir el sedimento tanto en el agua como en la superficie del lecho marino. Según Haeckel, esto proporcionará la primera evidencia científica cuantitativa del impacto ambiental de la extracción de nódulos en escenarios mineros reales.

“Sabemos que la pluma de sedimento no sube muy alto, solo 5 o 10 metros”, dice. “Ahora, básicamente, uno tiene que entender qué tan lejos se asientan las partículas. Queremos medir qué tan gruesa es una capa y cómo se adelgaza con la distancia para poder determinar sus efectos. «

DeepGreen y GSR han obtenido licencias de exploración de la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos, una agencia afiliada a las Naciones Unidas que controla el acceso a las riquezas minerales de la región. Ninguno de ellos puede comenzar a minar hasta que la agencia adopte nuevas regulaciones ambientales y emita licencias de extracción. La agencia ha colocado 30 contratos de exploración para 22 países diferentes y mineros de aguas profundas afiliados.

Gerard Barron, fundador y director ejecutivo de DeepGreen, dice que está comprometido a ser consciente del medio ambiente. Según Barron, los minerales marinos son una mejor opción que los de China o de minas en regiones con problemas políticos. «Todo el mundo se da cuenta de que el cambio a los vehículos eléctricos es muy intensivo en metales, y la pregunta es, de dónde diablos van a venir». dice Barron. «Le estamos dando a Estados Unidos la oportunidad de volverse independiente».

Según Barron, se necesitan 64 toneladas de roca para producir suficientes de los cuatro minerales, alrededor de 341 libras en total, necesarios para fabricar una batería de EV y su cableado desde una mina en tierra. Sin embargo, solo se necesitan 6 toneladas de nódulos polimetálicos del fondo marino para producir la misma cantidad porque los metales están más concentrados.

Los nódulos se formaron durante millones de años como minerales naturales que se precipitaron tanto del agua de mar como de los sedimentos y se formaron alrededor de núcleos que podrían haber sido trozos microscópicos de escombros, rocas, huesos o incluso trozos de otros nódulos. Son más comunes en áreas con poco oxígeno disuelto y bajo ciertas condiciones geológicas, como el Pacífico Ecuatorial, que contiene aproximadamente 21 mil millones de toneladas.

Según un portavoz de la compañía, DeepGreen tiene actualmente alrededor de $ 570 millones disponibles para financiar la industria minera. La compañía está considerando ubicaciones en Texas, Quebec y Noruega para una instalación de procesamiento para convertir los nódulos en materiales utilizables para baterías, ubicaciones cercanas a fuentes de energía renovables y mercados de minerales. Barron dice que procesar los tubérculos del fondo del océano sería bastante sencillo. Primero se secan en un horno rotatorio, que es un tipo de horno eléctrico. «Es el primer paso para separar el manganeso del níquel, el cobalto y el cobre», dice. «Forman un material similar a una alfombra para el material de grado de batería, ya sea en polvo o sulfato metálico».