Muy temprano que Por la mañana, la NASA voló un pequeño helicóptero dron que su vehículo más nuevo había traído a Marte, marcando el primer vuelo controlado y motorizado de la humanidad en otro planeta. El ingenio atascó el aterrizaje, y los ingenieros espaciales están encantados.

«Estamos emocionados, por supuesto», dijo Matthew Golombek, científico senior del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en una llamada a WIRED poco después de que el equipo de Ingenuity se enterara del éxito. Los datos que llegaron a las computadoras del JPL el lunes por la mañana temprano eran «nominales», dijo; la NASA habla para el mejor de los casos. «Cada vez que aterrizas con éxito una nave espacial, es un momento bastante bueno», dijo Golombek.

El ingenio aumentó alrededor de un metro por segundo hasta que se elevó tres metros, unos diez pies sobre Marte. El helicóptero colgó tan uniformemente como lo permitía la electrónica de última generación y luego aterrizó donde había estado 40 segundos antes. Luego, Ingenuity envió a sus ingenieros terrestres un mensaje que habían estado buscando durante casi una década: Misión cumplida. El dron flotante envió un video en blanco y negro de su propia sombra, y la cámara de alta resolución del vehículo Perseverance capturó el vuelo y el aterrizaje desde la distancia.

«Ahora podemos decir que la gente ha volado un helicóptero en otro planeta», dijo MiMi Aung, la directora del proyecto, a su equipo después del vuelo mientras se paraba frente a un arte mural gigante que decía DARE MIGHTY THINGS, el mensaje de que había también se codificó en el paracaídas del rover.

Las máquinas que enviaron a la humanidad a Marte se han vuelto más sofisticadas desde el primer rover, Sojourner, que se lanzó en 1997. Este robot trajo las primeras ruedas a Marte, y sus primos Spirit, Opportunity y Curiosity siguieron su ejemplo con sus experimentos científicos. Pero la perseverancia, la más grande del grupo que aterrizó en febrero, recorrió el Planeta Rojo con un helicóptero en la panza. El ingenio es el primer intento de la NASA de volar un dron en otro planeta. La agencia espacial y los contratistas involucrados en su diseño quieren aprender de sus datos de vuelo para diseñar volantes exploratorios más grandes para futuras misiones.

Durante una conferencia de prensa celebrada el lunes por la mañana, Aung lo calificó como un «vuelo absolutamente hermoso» mientras veía el video transmitido por el rover. «No creo que pueda dejar de verlo una y otra vez», dijo.

La demostración de 1997 de la tecnología Sojourner dio a la NASA la validación para los rovers posteriores, dijo el director del JPL, Michael Watkins, en la conferencia de prensa. «Lo que ha hecho el equipo de ingenio nos da la tercera dimensión», dijo Watkins. «Creo que así es como construimos el futuro».

El ingenio parece un mosquito brillante de cuatro patas que balancea dos palas de helicóptero y un panel solar en su cabeza. Mide aproximadamente dos pies de alto y sus patas de 15 pulgadas lo mantienen erguido en un terreno accidentado y desconocido. Las palas del rotor de fibra de carbono de cuatro pies de ancho giran ultrarrápido para sostener un cuerpo sólo lo suficientemente grande como para contener una batería, sensores, cámaras y el cerebro con el que trabaja cada elemento.

Volar en Marte es muy diferente a volar en la Tierra. La gravedad es un 62 por ciento más débil allí, pero la atmósfera es un 99 por ciento más delgada y mucho menos flotante. Sería como volar un helicóptero a una altitud de 100.000 pies en la Tierra, con un récord de vuelo alto para un helicóptero de menos de 41.000 pies y para un avión de 85.000 pies. Las palas del rotor de Ingenuity giran a hasta 2.537 revoluciones por minuto para compensar esto, eso es aproximadamente cinco veces más rápido que las palas de un helicóptero girando en la Tierra.

Debido a su atmósfera delgada, las temperaturas diurnas en Marte pueden fluctuar en más de 150 grados, lo que significa que la densidad del aire es muy diferente. Los ingenieros tenían que tener en cuenta este colchón de aire poco fiable. «La presión no cambia tanto al nivel del mar aquí en la Tierra», dijo Ben Pipenberg, ingeniero aeroespacial de AeroVironment. La compañía aeronáutica de California ha estado trabajando con JPL desde 2013 para dar vida a la idea del helicóptero. Pero en Marte continúa: «Desde nuestro punto de operación actual, podemos variar la presión de operación hacia arriba o hacia abajo entre un 30 y un 40 por ciento y aún así volar bien».