Como un incendio forestal masivo En enero de 2020, una neblina mortal se extendió sobre Melbourne en el este de Australia, una señal obvia para que los residentes permanecieran en el interior. Sin embargo, saltar por encima de sus cabezas era una señal menos perceptible: los datos celulares volaban por el aire en un patrón extraño que los científicos podrían utilizar para comprender mejor y predecir futuros eventos de tabaquismo intenso.

Las señales celulares sobre Melbourne interactuaron con una característica atmosférica conocida como inversión de temperatura. Por lo general, encontrará temperaturas más cálidas cerca del suelo, donde el sol calienta la superficie, y temperaturas más frías en la atmósfera. Pero como sugiere el nombre, una inversión de temperatura cambia esto.

Cuando una capa de humo cubrió la ciudad, absorbió la energía del sol e impidió que gran parte de esa radiación calentara la superficie. Esto creó una capa de aire caliente, seco y humeante que estaba encima del aire más frío cerca del suelo. «Tienes este doble proceso», dice el investigador atmosférico de la Universidad de Monash, Adrien Guyot, autor principal de un nuevo artículo en la revista. Avances AGU Descripción de la investigación. «Tienes el calentamiento de la capa y el hecho de que el piso no se calienta como de costumbre».

Esto hizo cosas extrañas con las señales transmitidas entre antenas celulares en los edificios de Melbourne. (Guyot y sus colegas estaban específicamente preocupados por la comunicación de antena a antena en la red, no por la forma en que los teléfonos celulares de las personas estaban conectados a ellos). Cuando estas antenas se comunican entre sí, la señal generalmente vuela más o menos directamente entre ellas. Sin embargo, la inversión de temperatura crea una especie de límite atmosférico que dobla la señal drásticamente hacia el suelo.

Estos se conocen como «condiciones de propagación anormales», lo que significa que una señal se propaga de manera anormal. “Rebotará en el suelo y luego se elevará de nuevo, y luego rebotará en el suelo y se elevará de nuevo. Entonces queda atrapado en la capa de inversión ”, dice Guyot. Debido a que la señal rebota, el tiempo de tránsito entre las antenas es diferente que en condiciones normales cuando el camino es más recto. «Y debido a que no siempre llega a la misma hora, a veces se tiene una recepción alta, a veces una recepción más baja», agrega Guyot. «Y está muy claro en la señal».

Usando estos datos celulares, Guyot pudo saber cuándo se había producido una inversión de temperatura sobre Melbourne cuando Australia ardió durante la temporada de incendios forestales. Además de capturar estas señales, la capa de inversión también capturó humo, creando un conjunto de datos porque la calidad del aire de la ciudad se convirtió en la peor del mundo. Guyot cree que en el futuro puede ser posible monitorear estas señales celulares en busca de pistas sobre dónde podría formarse una inversión y qué tan grave podría ser. Esto les daría a los funcionarios una mejor idea de la rapidez con la que podría deteriorarse la calidad del aire. «Si tiene una inversión de temperatura y esa inversión se intensifica, es más probable que la concentración de humo también aumente», dice Guyot.

Imagínese arrojar colorante para alimentos en una piscina para niños en comparación con una piscina olímpica; incluso con la misma cantidad de colorante, se obtiene un agua más oscura en la masa de agua más pequeña que en la grande. Lo mismo se aplica al humo condensado que está atrapado en una fina capa de aire cerca del suelo, en comparación con el humo que está más extendido en una atmósfera abierta. “Estas inversiones no transportan el humo a mayores altitudes”, dice Rebecca Buchholz, química atmosférica del Centro Nacional de Investigación Atmosférica, que no participó en este nuevo trabajo. «Así que permanece cerca del suelo, está altamente concentrado y hay más contaminación en el suelo que puede afectar a los humanos».