Medir la calidad del aire es por naturaleza una medida del exceso: es probable que muchos óxidos de nitrógeno tóxicos, ozono a nivel del suelo y polvo fino sean perjudiciales para la salud. Pero cuando se trata de regulación federal, la noción de exceso se vuelve un poco inestable. Cuando una refinería o instalación excede los límites establecidos por las autoridades sanitarias locales para limitar la contaminación, esos vapores se consideran «emisiones excesivas» o, más claramente, «superaciones».

Los valores límite de emisión son, por supuesto, arbitrarios. En un país donde más de 20 personas mueren cada hora por la mala calidad del aire, y donde esta contaminación conduce a comunidades de color, menos contaminación siempre es mejor. Sin embargo, analizar el costo humano de estos desbordamientos es útil para equilibrar o posiblemente ajustar estos límites arbitrarios. Entonces, Nikolaos Zirogiannis, un economista ambiental de la Universidad de Indiana, decidió cuantificar la carga de salud en un estado: ¿Cuántas personas mueren como resultado cada año? extra ¿Contaminación?

Su equipo se centró en Texas, donde la gran cantidad de plantas químicas y de combustibles fósiles se combinan con las regulaciones estatales favorables a la industria para convertirlo en un punto caliente para las emisiones excesivas. Pero también existen los requisitos de divulgación más estrictos del país. En 2001, los legisladores estatales no solo exigieron a las instalaciones que informaran sobre emisiones excesivas dentro de las 24 horas, sino que estos datos se actualicen diariamente para que el público los revise. «Texas es el único estado del país que tiene un registro muy, muy detallado de este tipo de emisiones», dice Zirogiannis.

Él y su equipo revisaron informes de 15 años, así como estadísticas de mortalidad y datos de monitores de calidad del aire locales. Concluyeron que 35 personas mayores en Texas mueren cada año como resultado de estas emisiones excesivas; en otras palabras, muertes que no habrían ocurrido si todos los contaminadores se hubieran mantenido dentro de sus límites permitidos. Es la primera vez que los científicos relacionan los efectos sobre la salud con este subconjunto de contaminación. Los resultados aparecerán en la edición de julio de Revista de economía y gestión ambiental.

«Este es un número muy alto», dice Zirogiannis, «porque es un número que solo proviene de estos excesos».

El equipo ha relacionado estas emisiones principalmente con las muertes al aislar la medida en que aumentan los niveles locales de ozono a nivel del suelo, un contaminante desagradable que puede causar problemas cardíacos y enfermedades respiratorias. «Existe una gran cantidad de literatura que relaciona los niveles elevados de ozono con la mortalidad respiratoria y cardiovascular», dijo Joan Casey, científica de salud ambiental de la Universidad de Columbia que no participó en el estudio. Ataques cardíacos, derrames cerebrales, ataques de asma, el empeoramiento de la enfermedad pulmonar obstructiva crónica: «estos son los resultados que esperaría ser responsable de lo que ves aquí», dice Casey.

Las refinerías de petróleo, las plantas de gas natural, las plantas químicas, las centrales eléctricas y los oleoductos son sistemas apenas cerrados. Cada vez que se apaga por mantenimiento, se vuelve a encender o simplemente se produce un mal funcionamiento, esta es una oportunidad para las emisiones inusuales. Los óxidos de nitrógeno, monóxido de carbono, compuestos orgánicos volátiles (COV) u otros contaminantes ingresan al aire local. Cualquiera puede ser peligroso por sí mismo, pero en una atmósfera iluminada por el sol, estos productos químicos también contribuyen a la formación de ozono a nivel del suelo.

El equipo estableció el vínculo entre la contaminación del aire industrial y los picos en los niveles locales de ozono mediante la recopilación de informes de la Comisión de Calidad Ambiental de Texas para los años entre 2002 y 2017. Estos datos mostraron cuándo, dónde y por qué se produjeron las emisiones y qué contaminación química estaba involucrada. Encontraron una correlación entre las emisiones de óxidos de nitrógeno, monóxido de carbono y COV con saltos en los niveles de ozono de los monitores rastreados por la Agencia de Protección Ambiental.