Las cuevas de piedra caliza y los refugios rocosos en la isla sureña de Sulawesi en Indonesia contienen los rastros más antiguos de arte y narración humana, que se remontan a más de 40.000 años. Las pinturas adornan las paredes de al menos 300 lugares en las colinas kársticas de Maros-Pangkep y es casi seguro que esperan ser redescubiertas. Pero los arqueólogos dicen que el arte más antiguo de la humanidad se derrumba ante sus propios ojos.

«Hemos visto una rápida pérdida de escamas del tamaño de una mano de estos paneles de arte antiguo en una sola temporada (menos de cinco meses)», dijo el arqueólogo Rustan Lebe del Departamento de Patrimonio de Makassar.

El culpable es la sal. Cuando el agua fluye a través de un sistema de cuevas de piedra caliza, transporta minerales fuera del lecho rocoso local y los minerales eventualmente terminan en la piedra caliza. Estos minerales se oxidan en la superficie de la piedra caliza para formar una corteza de roca cementada. Casi todos los petroglifos más antiguos de Maros-Pangkep, como el dibujo más antiguo del mundo que representa un objeto real, están pintados con pigmento rojo o morado morado en esta capa exterior dura. La roca es resistente a las condiciones climáticas y proporciona un lienzo permanente para las obras de arte más antiguas conocidas por el hombre.

Pero los problemas se están gestando debajo de la superficie. El agua corriente deposita minerales en las cavidades debajo de la corteza exterior mineralizada, y algunos de estos minerales se cristalizan en sales minerales. A medida que estos cristales se forman, crecen y encogen, presionan contra la capa exterior de piedra caliza mineralizada. Finalmente, el lienzo rocoso en el que la gente dibujó por primera vez su mundo hace 40.000 años se desmorona en copos del tamaño de una mano.

Para comprender la magnitud del problema y confirmar que la sal es la culpable, la arqueóloga de la Universidad Griffith Jillian Huntley y sus colegas recolectaron escamas en las paredes y techos de 11 cuevas en el área, incluida Leang Timpuseng, hogar de la plantilla manual más antigua. Encontraron sales minerales como halita y sulfato de calcio en la parte posterior de las escamas en tres lugares. Y se descubrió que los 11 sitios tenían un alto contenido de azufre, que es una parte integral de muchas de las sales destructivas que preocupan a los conservadores de arte rupestre.

El pelado no es un proceso nuevo, pero los arqueólogos y los custodios del sitio en Maros-Pangkep dicen que han visto cómo se acelera el proceso en las últimas décadas. Algunos de los lugareños que administran y protegen el arte rupestre lo han hecho durante generaciones, informando «más pérdidas de paneles por pelado en las últimas décadas que nunca antes en la memoria viva», escribieron Huntley y sus colegas.

Según Huntley y sus colegas, esto no es una coincidencia.

Así es como funciona el proceso: las fuertes lluvias monzónicas empapan Indonesia y la región circundante de noviembre a marzo, dejando agua en sistemas de cuevas, arrozales inundados y estanques de acuicultura salobre a lo largo de la costa. El agua contiene muchas sales disueltas y sus ingredientes minerales, por ejemplo, sal de mesa o halita, así como yeso, sulfato de sodio, sulfato de magnesio y cloruro de calcio.

A medida que el agua comienza a evaporarse, la sal que lleva se deja en forma de cristales que se expanden y contraen junto con los cambios de temperatura y humedad. Algunas sales geológicas, como las mencionadas anteriormente, pueden expandirse hasta tres veces su tamaño original cuando se calientan y ejercen una presión impresionante sobre la roca circundante. El resultado es similar a los ciclos de congelación-descongelación que el hielo de agua puede usar para romper piedras y concreto.

El ciclo completo es más activo y pronunciado a medida que aumentan las temperaturas y el clima local cambia de extremadamente húmedo a extremadamente seco cada pocos meses. Y es precisamente en estas condiciones que Indonesia experimenta cuando el clima se vuelve más cálido y los eventos climáticos extremos ocurren con mayor frecuencia. En las últimas décadas, las intensas inundaciones provocadas por los monzones fueron seguidas por más y más períodos de intensa sequía.

La gente pelea, rompe rocas y un poco más de la conexión más profunda de la humanidad consigo misma desaparece.

«Estamos en una carrera contra el tiempo», dijo el experto en arte rupestre Adhi Agus Oktaviana del Centro Nacional de Investigación Arqueológica (ARKENAS) en Indonesia. «Nuestros equipos siguen explorando el área y encontrando nuevas obras de arte cada año. Casi todas las imágenes se están despegando y en un estado avanzado de deterioro».