La hidra es una simple criatura. Su cuerpo tubular mide menos de media pulgada de largo y tiene un pie en un extremo y una boca en el otro. El pie se aferra a una superficie submarina, tal vez una planta o una roca, y la boca rodeada de tentáculos rodea a las pulgas de agua. No tiene cerebro ni siquiera un gran sistema nervioso.

Y, sin embargo, como muestra una nueva investigación, duerme. Los estudios realizados por un equipo en Corea del Sur y Japón mostraron que la hidra cae regularmente en un estado inactivo que cumple con los criterios esenciales para dormir.

A primera vista, esto puede parecer poco probable. Durante más de un siglo, los investigadores que estudian el sueño han buscado su propósito y estructura en el cerebro. Estudiaste las conexiones del sueño con la memoria y el aprendizaje. Numeraron los circuitos neuronales que nos llevan a un sueño inconsciente y nos sacan de nuevo. Registraron los cambios reveladores en las ondas cerebrales que marcan nuestro paso a través de varias etapas del sueño y trataron de comprender qué los impulsa. Las montañas de investigación y la experiencia diaria de las personas dan testimonio de la conexión entre el sueño humano y el cerebro.

Sin embargo, ha surgido un contrapunto a esta visión del sueño centrada en el cerebro. Los investigadores han descubierto que las moléculas producidas por los músculos y algunos otros tejidos fuera del sistema nervioso pueden regular el sueño. El sueño afecta el metabolismo del cuerpo, lo que sugiere que su influencia no es del todo de naturaleza neurológica. Y el trabajo que ha estado creciendo de manera silenciosa pero constante durante décadas ha demostrado que los organismos simples con cada vez menos cerebros pasan mucho tiempo haciendo algo muy similar al sueño. A veces, su comportamiento solo se ha clasificado como «sin mangas», pero cuanto más detalles se revelan, menos claro se vuelve por qué es necesaria esta distinción.

Parece que las criaturas simples, incluida la hidra sin sentido, pueden dormir. Y la fascinante implicación de este hallazgo es que el papel original del sueño, enterrado miles de millones de años en la historia de la vida, puede haber sido muy diferente de la percepción humana estándar. Si el sueño no requiere un cerebro, puede ser un fenómeno mucho más amplio de lo que pensamos.

Reconocer el sueño

El sueño no es lo mismo que la hibernación, el coma, la borrachera o cualquier otro estado de reposo, escribió el científico del sueño francés Henri Piéron en 1913. Aunque todos implicaban una ausencia de movimiento superficialmente similar, cada uno tenía características diferentes, y este diario La interrupción de nuestra experiencia consciente fue particularmente misteriosa. Si no lo hiciste, estabas brumoso, confundido e incapaz de pensar con claridad. Comprender lo que le estaba haciendo al cerebro parecía importante para los investigadores interesados ​​en aprender más sobre el sueño.

Entonces, si quisiera estudiar el sueño a mediados del siglo XX, se convertiría en un lector experto de electroencefalogramas o EEG. Al colocar electrodos a humanos, gatos o ratas, los investigadores pudieron decir con obvia precisión si un sujeto estaba dormido y en qué etapa del sueño se encontraba. Este enfoque generó mucho conocimiento, pero dejó un sesgo en la ciencia: casi todo lo que aprendimos sobre el sueño provino de animales a los que se les podían colocar electrodos, y las propiedades del sueño se definieron cada vez más en términos de la actividad cerebral asociada.

Esto frustraba a Irene Tobler, una fisióloga del sueño que trabajaba en la Universidad de Zúrich a fines de la década de 1970 y había comenzado a estudiar el comportamiento de las cucarachas, y tenía curiosidad por saber si los invertebrados como los insectos duermen como los mamíferos. Después de leer a Piéron y otros, Tobler sabía que el sueño también se puede definir en términos de comportamiento.

Destiló una serie de criterios de comportamiento para identificar el sueño sin un electroencefalograma. Un animal dormido no se mueve. Es más difícil despertarse que alguien que simplemente está descansando. Pueden adoptar una postura diferente a cuando están despiertos, o pueden encontrar un lugar específico para dormir. Una vez despierto, es más normal que lento. Y Tobler agregó un criterio propio que resulta de su trabajo con ratas: un animal dormido perturbado duerme más tarde o más profundamente de lo normal, un fenómeno conocido como homeostasis del sueño.