Para ver qué corales defensivos ya se han desarrollado contra aguas más cálidas, Meibom y sus colegas querían saber cuánto calor pueden soportar los corales y su compleja red, llamada holobionte. Lo compara con probar la resistencia de una banda elástica: ¿hasta dónde puedes estirarla antes de que se rompa? ¿Y cuánto tiempo se tarda en volver a la normalidad?

Karine Kleinhaus, que estudia corales en la Universidad de Stony Brook, dice que es importante comprender cómo funcionan estos corales a nivel celular. «Estos increíbles corales estarán entre los últimos en sobrevivir», dice hasta finales del siglo XXI. «Tenemos que averiguar qué están haciendo, qué está pasando, cómo lo están haciendo».

En su experimento, los investigadores crecieron S. pistillata En varios acuarios lo llamaron Red Sea Simulator. Cada acuario se puede personalizar para reproducir condiciones específicas del agua y exponer los corales, algas y bacterias a diferentes temperaturas durante diferentes períodos de tiempo. Luego, los investigadores examinaron qué genes expresaba el coral en su estado normal, cómo cambiaba con el aumento de la temperatura y qué tan rápido esta actividad genética volvía a la normalidad cuando se bajaba la temperatura.

Descubrieron que los tres organismos podían cambiar los genes que usaban al calentar el agua. El coral, por ejemplo, ha descubierto el uso de genes involucrados en la respuesta de la proteína desplegada, un mecanismo utilizado para detectar el estrés ambiental y mantener la homeostasis en la célula. En otros estudios, se ha descrito como la primera línea de defensa de los corales contra el calor. Mientras tanto, las algas se negaron a activar genes relacionados con la fotosíntesis. En general, las especies del Mar Rojo pudieron mantenerse vivas hasta que la temperatura se calentó en más de 5 ° C. Después de que los científicos bajaron la temperatura en los tanques, todo el holobionte volvió a la normalidad incluso después de una semana en condiciones de calor. Meibom compara su capacidad de recuperación con la de una atleta súper en forma que puede recuperarse rápidamente después de un gran entrenamiento y prepararse para otro desafío.

«El documento es un trabajo realmente bueno, arroja luz sobre las primeras etapas de la respuesta al estrés por calor en corales térmicamente tolerantes», dice Andréa Grottoli, profesora de la Facultad de Ciencias de la Tierra de la Universidad Estatal de Ohio que estudia los corales y el cambio climático. Pero señala que este enfoque tiene algunas limitaciones. El hecho de que los genes estén activados no significa que el coral finalmente producirá nuevas proteínas. Este es un indicador de que el coral está reaccionando a su entorno, pero no es la historia completa; también le gustaría saber exactamente qué cambios bioquímicos se hicieron para adaptarse y cómo estos alteran físicamente los corales.

Grottoli también señala que las exposiciones más largas en el estudio (hasta siete días) son más cortas que muchas olas de calor del mundo real. «La mayoría de los eventos de blanqueamiento natural duran dos meses», dice.

Meibom está de acuerdo en que su estudio no explica cómo estos genes recién activados podrían ayudar al coral a sobrevivir, pero dice que identificarlos es un paso para averiguarlo. «Hay una indicación de lo que está pasando».

Tampoco está claro por qué estos corales tienen esta resistencia al calor, mientras que otros no. Puede que no sea porque evolucionaron en el clima cálido del Mar Rojo, sino porque vinieron de un lugar aún más cálido. Meibom sospecha que puede tener algo que ver con las especies que poblaron el Mar Rojo durante la última Edad de Hielo hace unos 20.000 años. El agua de alrededor del ecuador se evaporó y finalmente se congeló en grandes glaciares. Con toda el agua atrapada en el hielo, el nivel del mar descendió, separando el Mar Rojo del Mar Arábigo y esencialmente convirtiéndolo en un lago. El nivel del agua bajó y la sal se acumuló, convirtiéndolo en un entorno inhóspito. Pero a medida que los glaciares se derritieron y se restauró la conectividad con el resto del océano, comenzaron a inundar nuevas formas de agua y vida. Esto incluyó corales que vivían en el Mar Arábigo y que habían emergido lentamente de las aguas más calientes del sur. Solo estas especies, adaptadas al calor, eran lo suficientemente saludables como para enviar sus larvas al norte para repoblar el Golfo de Aqaba. “Has sido seleccionado. Es como un filtro ”, dice Meibom.