Por ejemplo, un área que fue un lago hace 330 millones de años ahora está llena de fósiles de plantas y animales. Incluso hay huellas de lluvia antiguas que hicieron pequeñas hendiduras que por supuesto se han conservado. Algunas de estas impresiones se alargan en una dirección, lo que se puede utilizar para estimar la velocidad del viento. Un estudiante podría encontrar estas huellas de lluvia, examinarlas en alta resolución y luego escribir algo sobre cómo podrían usarse para comprender cómo era la atmósfera de la Tierra en ese entonces.

Los estudiantes estaban comprometidos y la calidad de su trabajo era similar a la de los instructores en temporadas de campo anteriores. «Dos de los proyectos estaban a punto de ser lanzados», dice Genge.

Normalmente, un instructor humano estaría allí para ayudar, pero eso no era posible con estos mundos de juego para un solo jugador. En su lugar había un pequeño robot volador que siguió a los estudiantes y los condujo a curiosidades geológicas. «Le di una personalidad bastante atrevida», dice Genge. Se burlaba de los estudiantes cuando parecían despistados y, a veces, se refería a Chris Hemsworth.

El objetivo era serio, pero después de todo era una plataforma de juegos, y Genge y Sutton no pudieron resistir distracciones inesperadas. El borde de un acantilado precario en la Cerdeña real se convirtió en un lugar en la versión virtual donde los estudiantes fueron arrojados al mar, tras lo cual un tiburón los persiguió mientras nadaban hacia una isla cercana.

Para la próxima versión, Genge pasó tres semanas en las tierras altas de Escocia, conduciendo y haciendo un montón de disparos con drones, recreando el paisaje alrededor del pueblo de Kinlochleven, otro destino de excursiones prepandémicas. Hizo cascadas, plantó 30.000 árboles y (en un acto de realidad quizás innecesaria) pobló las colinas de mosquitos. Su hijo Harry hizo los edificios– Refugiados de estos mosquitos.

En este punto, hubo otro hito en el desarrollo: Sutton había completado una versión multijugador del juego. Todos los estudiantes pueden existir como avatares en la misma habitación, comunicarse con sus voces, señalar cosas que miden orientaciones y tipos de rocas y mostrar cintas geológicas en un mapa. «Y marcó la diferencia», dice Genge. «De repente se volvió mucho más real».

Mientras los estudiantes atravesaban la región y completaban sus mapas geológicos como de costumbre, los instructores verificaban su progreso. «Me di cuenta de que fue eficaz porque los estudiantes actuaron como estudiantes», dice Genge. Todo el mundo tenía quads, «así que había una cierta cantidad de carreras en lugar de mapas». Un estudiante le envió un mensaje de texto cortésmente preguntándole cómo sacar un quad de un árbol. Y después de terminar el trabajo, los estudiantes utilizaron la dimensión digital escocesa para pasar el rato.

Se agregó a la clase una unidad sobre meteoritos, una nueva adición al plan de estudios. Genge había estado reflexionando sobre cómo se podrían mantener esas ocho conferencias durante el período previo a la pandemia: el departamento solo tenía cinco muestras de meteoritos entre 30 estudiantes, lo que limitaba su exposición individual a la instrucción práctica.

Afortunadamente, las excursiones virtuales ofrecieron una solución obvia. «Básicamente, hicimos esta aventura espacial de ocho semanas», dice Genge.

Después de una conferencia introductoria sobre cómo distinguir los meteoritos de las rocas normales, se les dio a los estudiantes quads y se les pidió que encontraran meteoritos escondidos en un vasto desierto. Algunos de los fragmentos eran de un solo meteoro que explotó en la atmósfera, esparciendo sus partes como bolitas cósmicas. ¿Podrían los estudiantes encontrar estos escombros relacionados y armar el rompecabezas?

Mientras hacían su trabajo de detective, un planeta con anillos similares a Saturno se elevó lentamente sobre el horizonte. Algunos de los estudiantes más interesados ​​en la exploración se fueron para encontrar un cráter de impacto con una nave espacial dañada en su interior. Cuando miraron a través de los restos del naufragio, un estudiante preguntó por qué tenía torretas. «Bueno, el espacio es un lugar peligroso», respondió Genge.