Cada invierno como La nieve cubre Alaska y el norte de Canadá, apaga los incendios forestales del verano y reina la calma, al menos en la superficie. En medio de toda esa serenidad blanca, algunos de estos incendios arden más bajo tierra, masticando turba rica en carbono y esperando su momento. Cuando llega la primavera y el paisaje fresco se derrite, estos incendios «hibernantes» aparecen desde abajo, por eso los científicos los llaman incendios zombis.

Ahora un nuevo análisis en la revista naturaleza cuantifica su extensión por primera vez y muestra en qué condiciones es más probable que se resuciten los incendios. Utilizando datos satelitales e informes desde el suelo, los investigadores desarrollaron un algoritmo que podría determinar en qué parte de Alaska y los Territorios del Noroeste de Canadá, incendios por valor de más de una década, docenas en total, se quemaron, se cubrieron de nieve y se volvieron a encender en la primavera. Básicamente, correlacionaron las cicatrices de quemaduras con áreas cercanas donde luego se encendería un nuevo fuego. (Descartaron los casos que podrían coincidir con una tormenta eléctrica, así como los casos lo suficientemente cercanos a los humanos como para ser causados ​​por una ignición accidental). Calcularon que entre 2002 y 2018, los incendios en hibernación representaron el 0,8 por ciento del total de áreas quemadas en estos países. fueron los responsables. Eso suena pequeño, pero un año se destacó: 2008, cuando un solo incendio zombi fue en realidad responsable de carbonizar el 38 por ciento del área total quemada.

Este tipo de brote puede ser una señal de que algo está a punto de suceder en un Ártico que se calienta rápidamente. Si bien 2008 fue un año particularmente malo, no fue un accidente. En cambio, era parte de un patrón de condiciones en las que era más probable que ocurrieran incendios zombis. «Ocurren con más frecuencia después de veranos calurosos y grandes incendios», dice la científica del sistema terrestre Rebecca Scholten de la Universidad de Investigación VU de Ámsterdam, autora principal del nuevo artículo. «De hecho, hemos demostrado que esto ha aumentado en los últimos 40 años». Por ejemplo, los años de incendios particularmente activos de 2009 y 2015 en Alaska y 2014 en los Territorios del Noroeste causaron varios incendios invernales la primavera siguiente.

Los suelos del norte están cargados de turba y vegetación muerta, que consiste esencialmente en carbono concentrado. Cuando un incendio forestal arde sobre un paisaje ártico, también arde verticalmente a través de ese suelo. Mucho después de que el fuego de la superficie haya agotado el combustible de la planta, el fuego de turba continúa ardiendo bajo la tierra, moviéndose hacia abajo y también hacia los lados. En su análisis, Scholten y sus colegas encontraron que es más probable que esto suceda después de veranos más calurosos, ya que hace que la vegetación se seque y, por lo tanto, se inflame de manera más catastrófica. «Cuanto más se quema, más profundamente puede quemar este suelo», dice el científico del sistema terrestre en VU Amsterdam, Sander Veraverbeke, coautor del nuevo artículo. «Y cuanto más hiberne, es más probable que este fuego hiberne». Incluso si llueve en el otoño o la superficie se congela en el invierno, el agua no puede penetrar el suelo lo suficiente como para borrarlo por completo.

Luego llega la primavera y el hielo se retira. Estos puntos calientes pueden estallar en busca de más vegetación para quemar alrededor de los bordes de la cicatriz de la quemadura original. «Básicamente, ya tenemos combustible seco disponible inmediatamente después de que la nieve se haya derretido», dice Scholten.

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Esto es lo que creen que sucedió en 2008 y otros años con frecuentes incendios de zombis. Grandes llamas ardieron más profundamente en el suelo, lo que les dio mejores posibilidades de sobrevivir al invierno. Y los investigadores creen que estas condiciones se están volviendo más comunes. «De hecho, mostramos que los grandes años de incendios asociados con veranos calurosos se han vuelto más comunes desde 1975, y esperamos que esta tendencia continúe», dice Veraverbeke. «Esto también conduciría a incendios invernales más frecuentes».