Era el Mariposas que te dieron una propina. Thomas Rupp, estudiante de doctorado en ecología de la Universidad Paris-Lodron en Salzburgo, caminaba con sus compañeros de equipo por un bosque de montaña cerca de Atenas, Grecia, cuando los vio: los insectos que se alimentan de una especie especial de la planta en forma de orugas llamadas Aristolochia microstoma. «Dondequiera que vi volar esta mariposa», dice Rupp, «sabía que tenía que haber alguna». Aristoloquia Plantas alrededor «.

Rupp se agachó y descubrió las inusuales flores de la planta, que estaban escondidas entre rocas y hojas. Son de un rojo Merlot oscuro y parecen una cebolla inflada conectada a un tubo estrecho con un pequeño poro llamado estoma. Todo se parece mucho a la entrada a un tracto intestinal. No lo es. Es aún más extraño.

Los ecologistas han sospechado durante mucho tiempo que estas flores utilizan un ingenioso truco para atraer a los visitantes que se llevan su polen cuando se van a otras flores de la misma especie. La mayoría de las flores ofrecen pétalos de colores brillantes o toneladas de néctar dulce a cambio de este servicio. Pero no A. Microstoma. “Son unos mentirosos”, dice Stefan Dötterl, consultor y ecologista de Rupp. Prometes algo. Parecen ofrecer una recompensa por lo que hacen. No tener. Así que engañan a los polinizadores para que polinicen «.

Con el amable permiso de Thomas Rupp

Una táctica de «polinización engañosa» no es infrecuente: algunas orquídeas han evolucionado para verse y oler como insectos que intentan aparearse con ellas, y la famosa flor del cadáver atrae a los insectos en busca de carne podrida. Pero en un estudio publicado en la revista en mayo Límites en ecología y evolución, el equipo descubrió que estas plantas atraen a los polinizadores con otro olor mortal: el olor de los escarabajos muertos. Es el primer informe sobre una planta que huele a invertebrados en descomposición, y el equipo de Rupp muestra cómo funciona esta estrategia evolutiva única para atrapar moscas desprevenidas.

Hay que decir que las moscas también son extrañas. Phoridae, la familia de las moscas, que también incluye a las moscas ataúd, son conocidas por poner huevos en los cadáveres de escarabajos en descomposición. Los póridos a menudo también incluyen restos humanos. Pueden proporcionar pistas sobre dónde está enterrado un cadáver, y los científicos pueden usarlas para estimar cuánto tiempo lleva muerta una persona. «Son insectos realmente importantes que los humanos usan para la entomología forense, y aquí están visitando una flor que se creía que imitaba cadáveres o restos», dice Anne Gaskett, ecóloga del comportamiento de la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda, que no lo hace. estuvo involucrado en el trabajo. Gaskett estudia cómo las plantas, principalmente las orquídeas, engañan a los polinizadores. «Es una buena combinación entre lo que podía predecir y lo que realmente encontró».