En diciembre pasado, un Un lúgubre lodo de lava comenzó a fluir desde la cima de La Soufrière, un volcán en la isla caribeña de San Vicente. El derrame fue lento al principio; nadie fue amenazado. A fines de marzo y principios de abril, el volcán comenzó a emitir ondas sísmicas asociadas con el magma en rápido aumento. Los vapores nocivos se emiten vigorosamente desde la punta.

Ante el temor de una inminente bomba magmática, los científicos dieron la alarma y el 8 de abril el gobierno ordenó una evacuación completa del norte de la isla. Al día siguiente, el volcán comenzó a explotar catastróficamente. La evacuación se produjo justo a tiempo: en el momento de redactar este documento, no se ha matado a nadie.

Al mismo tiempo, sucedió algo superficialmente similar en el borde del Ártico, pero fundamentalmente diferente.

Terremotos tectónicos cada vez más fuertes se han estado sacudiendo debajo de la península de Reykjanes en Islandia desde fines de 2019, lo que sugiere fuertemente que el inframundo se estaba abriendo y dejando espacio para que el magma se elevara. Cuando una serpiente de magma subterránea migró alrededor de la península a principios de 2021, buscando una escotilla de escape a la superficie, el suelo mismo comenzó a cambiar de forma. Luego, a mediados de marzo, la primera de varias grietas serpenteó a través de la tierra, aproximadamente donde los científicos lo esperaban, y vertió lava en un valle deshabitado llamado Geldingadalur.

Aquí, los lugareños acudieron inmediatamente a la erupción, haciendo un picnic y posando para selfies, literalmente a un tiro de piedra de los flujos de lava. Hubo un concierto reciente allí donde la gente trataba las crestas como los asientos de un anfiteatro.

En ambos casos, los científicos no solo sugirieron con precisión que se avecinaba una nueva erupción. También predijeron las dos formas muy diferentes de estas erupciones. Y aunque el “cuándo” de la ecuación nunca es fácil de predecir, acertar con el “cómo” es especialmente difícil, especialmente en el caso de la erupción explosiva de La Soufrière. «Esto es algo complicado y lo hicieron, absolutamente lo hicieron», dijo Diana Roman, vulcanóloga de la Carnegie Institution for Science.

Los vulcanólogos han desarrollado una comprensión cada vez más detallada de las condiciones que pueden conducir a una erupción explosiva. La presencia o ausencia de agua subterránea, por ejemplo, es importante, al igual que la gaseosidad y la turbidez del magma mismo. Y en una serie reciente de estudios, los investigadores han demostrado cómo leer señales ocultas, desde ondas sísmicas hasta observaciones satelitales, para trazar el rumbo Para poder predecir mejor la erupción: con un estallido o un gemido.

Algo malo viene de esta manera

Como ocurre con los rascacielos o las catedrales, los diseños arquitectónicos de los volcanes de la Tierra son muy diferentes. Puede ver volcanes altos y empinados, volcanes extremadamente extensos y de suave pendiente y calderas colosales y abiertas. A veces no hay ningún volcán, sino cadenas de pequeñas depresiones o enjambres de grietas que marcan la tierra como marcas de garras.

Los flujos de lava del volcán Geldingadalur fueron relativamente lentos y predecibles.

Foto: Anton Brink / Agencia Anadolu / Getty Images

El pronóstico de erupción plantea muchas preguntas. El más importante de ellos es: ¿Cuándo? En esencia, esta pregunta es sinónimo de la pregunta de cuándo el magma migra desde abajo a través de una tubería (la tubería entre el magma y la abertura de la superficie) y se rompe como lava y ceniza, como vidrio volcánico y bombas.